LO ESENCIAL; Seguimiento de su estado físico, en cada paso del camino



ADOPTAR las modas japonesas no es un fenómeno nuevo para los estadounidenses. Pero es inusual cuando la moda, a diferencia de, digamos, Pokémon, atrae principalmente a adultos, no a niños.



Los consumidores estadounidenses están adoptando la furia japonesa por los podómetros electrónicos, esos pequeños dispositivos que se sujetan al cinturón para decirle cuántos pasos ha caminado.

'La venta de podómetros se ha disparado en el último año', dijo Barbara Bogard, ejecutiva de cuentas de Acumen, una empresa de Sterling, Virginia, que fabrica monitores cardíacos y también un podómetro.



En Japón, el interés en los podómetros fue provocado por un movimiento llamado 10,000 Steps a Day, que promete que una mejor salud y cinturas más delgadas son el resultado de caminar tantos pasos al día. Por supuesto, llevar un registro de esa cantidad de pasos está más allá de la capacidad mental de la mayoría de las personas. Y así, siendo esta una moda japonesa, la tarea recae en un pequeño dispositivo que funciona con baterías. De hecho, en Japón, los podómetros se conocen como 'manpo-kei', que significa '10.000 metros de paso' en japonés.

Para probar cuatro tipos de podómetros electrónicos disponibles en los Estados Unidos, me subí al tren de los 10,000 pasos al día. Caminé, corrí y caminé, a veces con los cuatro podómetros electrónicos sujetos a mi cinturón. (Para evitar asustar a los extraños, por lo general mantenía el grupo escondido debajo de un suéter largo mientras estaba en lugares públicos). Como ciclista aficionado, había reconocido durante mucho tiempo que la computadora montada en el manillar que uso para rastrear mi entrenamiento puede ser motivadora o culpable. inducir. La pregunta era si algo que se asemeja a un buscapersonas diminuto podría hacer lo mismo para caminar. ¿Y es realmente posible caminar 10,000 pasos todos los días?



Los podómetros no son nada nuevo. Thomas Jefferson envió a su amigo James Madison uno mecánico desde París en 1788. Los modelos analógicos tradicionales se basaban en péndulos que giraban un dial a través de un mecanismo de reloj con resorte. La llegada de la electrónica a los podómetros aumentó su precisión, redujo los precios (la mayoría de las unidades que probé se venden por alrededor de $ 20), agregó algunas características y, en general, las hizo más fáciles de usar.

Sin embargo, en algún lugar dentro de la caja de plástico de cada uno todavía acecha un péndulo, o más precisamente, un brazo oscilante cargado por resorte con un peso en un extremo. El movimiento de las caderas de un caminante hace que el péndulo se mueva. Al final de su oscilación, el peso golpea un pequeño contacto eléctrico, cierra un circuito y permite que el artilugio registre el paso.

Los microprocesadores dentro de las unidades realizan un seguimiento de esos pasos y, en algunos casos, mucho más. (Para superar las limitaciones del péndulo, los microprocesadores también filtran los rebotes dobles causados, por ejemplo, por bajar las escaleras). Todas las unidades que probé convirtieron esos pasos en millas o kilómetros. Y dos unidades, el Brunton Classic 1202 y el podómetro Precise Safety Step, calculan cuántas calorías puede haber consumido mi deambular. El Brunton incluso se ofreció a apoyar la afirmación de mi esposa de que camino demasiado lento mostrando mi velocidad en pasos por minuto.

Pero cuando se trata de convertir los pasos en distancia, la precisión disminuye. Todos los podómetros requerían que mida la longitud de mi zancada y la ingresara en la unidad. Esto no es tan simple como parece. Pronto descubrí que caminar siguiendo una vara de medir no solo es antinatural, sino que produce resultados muy variables. Para una mayor precisión, Axel Rühlemann, presidente de la subsidiaria estadounidense de K&H Instruments de Alemania, sugirió que camine 100 o 200 pies, vea cuántos pasos di y divida eso por la distancia recorrida. 'Cuanto más lejos, mejor', instó.

Pero incluso llegar a esos extremos no resuelve el problema. Descubrí que las colinas empinadas en las rutas de senderismo acortaban mi paso y distorsionaban los resultados de la distancia. Correr crea el problema opuesto al alargar la zancada. Único entre las unidades que probé, el Acumen JogMate le permite programar pasos separados para correr y caminar. Sin embargo, pronto descubrí que mi zancada al correr cambiaba considerablemente a medida que calentaba, hacía intervalos de velocidad y luego me tambaleaba a casa, exhausto. Como era de esperar, generé mis mediciones de kilometraje más inexactas corriendo por un sendero en un área montañosa.

Las cuatro unidades hicieron un buen trabajo al registrar los pasos. Durante dos largas caminatas en las que quizás miré tontamente hacia el L.C.D. muestra más que en el lugar al que me dirigía, el Acumen JogMate fue el único podómetro que nunca perdió un paso. El Strider de K&H, por el contrario, perdía constantemente mis pasos cuando caminaba por senderos empinados. Y, sí, gradualmente me fui encontrando cada vez más obsesionado con mi recuento diario de pasos.

Los contadores de calorías eran dudosos: un investigador estima que los podómetros pueden subestimar las calorías reales quemadas en más del 50 por ciento, pero el Brunton tenía una característica particularmente útil. Las otras unidades requieren que los usuarios toquen un botón cuando comienzan o terminan una caminata, pero el Brunton se enciende y apaga automáticamente.

El Brunton también tiene botones grandes y fáciles de presionar. Ese concepto eludió por completo a los diseñadores de Precise Safety Step. Pero ese es el menor de sus problemas. La 'seguridad' en su nombre implica una alarma personal de alto volumen que se puede colocar en la unidad con un clip de plástico: tuve problemas para mantenerlos juntos durante una caminata, y mucho menos una carrera. Sabiamente, su distribuidor estadounidense abandonó recientemente todo el mercado de podómetros, aunque el modelo todavía está disponible en muchas tiendas.

Entonces, ¿qué aprendí al usar los podómetros? Descubrí que llevar a mis hijos a la escuela implica 981 pasos. Unos 25 escalones separan mi oficina en casa de la cocina. Un paseo por el bosque de poco menos de una milla produjo 2.192 pasos para mí y 3.033 pasos para mi hijo de 5 años, loco por el podómetro, sus piernas mucho más cortas y su estilo de caminata en zigzag probablemente explican la diferencia.

Si bien algunos días no llegué a los 10,000, no estaba demasiado angustiado porque el podómetro no incluía un promedio diario de 35 millas de ciclismo. En promedio, caminaba poco menos de 9.000 pasos al día.

¿Qué magia hay en el número 10,000? Ninguno, de verdad.

'Para mí, este es casi un caso en el que la promoción de una actividad física se ha adelantado a la ciencia', dijo David R. Bassett Jr., profesor de ciencias del ejercicio y gestión deportiva en la Universidad de Tennessee en Knoxville. '' No tenemos datos contundentes que demuestren que caminar 10,000 pasos sea beneficioso.

'' Pero la mayoría de la gente estaría de acuerdo en que es mejor intentar dar 10,000 pasos que no caminar más. Es un buen número redondo. Esa es la belleza, la simplicidad ''.

El Dr. Bassett se interesó en los podómetros en gran parte porque las personas subestiman enormemente cuánto caminan cuando son interrogadas por los investigadores. Para todos, excepto para los estadounidenses más perezosos, el Dr. Bassett estima que dar 10,000 pasos significa caminar no más de media hora extra cada día. Para un proyecto de investigación, recientemente usó un podómetro desde que se despertó hasta que se fue a la cama durante todo un año. Su promedio diario llegó a 9.500 pasos.

Una advertencia sobre todos los podómetros: pueden soltarse fácilmente de los cinturones y los clips de la cintura y caer en algún lugar, especialmente durante ese otro ritual: el descanso en el baño. El Dr. Bassett dijo que inadvertidamente había probado la resistencia al agua de varios podómetros a lo largo de los años. Felizmente informó que, una vez que se secaron, todos volvieron a la vida.