Ataúdes, urnas y funerales por webcast



El espíritu de Barbara Anne Frederiksen Pingree se pudo encontrar flotando en Internet un día de julio pasado. Algunas personas jadearon. Otros lloraron. La Sra. Pingree había muerto menos de una semana antes de cáncer de pulmón a los 69 años.



Sin embargo, allí estaba ella, su esencia fluyendo a través del éter digital. Al menos eso es lo que sintió Lisa Runolfson, la sobrina de la Sra. Pingree, mientras se sentaba junto a su madre y otra tía en su casa de montaña sobre Salt Lake City. Estaban viendo el funeral de la Sra. Pingree en una computadora en el vestíbulo. En la pantalla, una ventana de RealPlayer de solo pulgadas de ancho mostraba a los dolientes, el cofre de cedro que contenía las cenizas, incluso el bisnieto de 2 años de la Sra. Pingree entrando a la capilla en Arizona cantando una canción de cuna danesa. Y todo estaba sucediendo en vivo.

'Todos tomamos martinis y cócteles y vimos el funeral', dijo Runolfson. “Fue hermoso, el hecho de que pudiéramos verlo. A mi madre le resultó mucho más fácil manejar la muerte de su hermana ''.



La familia de la Sra. Runolfson no pudo asistir al funeral debido a problemas de salud. Pero la transmisión de video y una cámara montada en la casa mortuoria de Messinger Indian School en Scottsdale, Arizona, les dio un asiento cerca de los otros dolientes. Podían escuchar los elogios y ver la gardenia junto a los restos de la Sra. Pingree.

Messinger es una de varias empresas que están explorando las posibilidades de hacer negocios en línea. Están aplicando tecnología de punta a ese aspecto más inmutable de la existencia humana: la muerte.



La tendencia también apunta a una convergencia de dos industrias en crecimiento. A medida que la población de los baby boomers envejece, se espera que el recuento de funerales a partir de 2010 sea más alto que en las últimas décadas, y el sector del comercio electrónico generalmente está en aumento, a pesar del reciente desempeño mediocre del índice bursátil de tecnología Nasdaq.

Los emprendedores en el reino del duelo están explorando una amplia gama de opciones en línea. Hay sitios web que cobran a las personas por publicar obituarios y memoriales. Hay docenas de vendedores de ataúdes y urnas en línea deseosos de proporcionar lugares de descanso final. Hay 'cámaras de cremación', empresas de empresa a empresa que venden elevadores corporales y fluidos de embalsamamiento, e incluso un equipo llamado Celestis que publica anuncios en línea que ofrecen esparcir las cenizas en el espacio.

Nadie tiene un recuento exacto de cuántos sitios Web relacionados con funerales hay en Internet. Pero no hay duda de que el número va en aumento. Un indicio es que más empresas de Internet han estado instalando cabinas en la convención anual de la Asociación Nacional de Directores de Funerarias. Solo cuatro o cinco empresas de comercio electrónico se presentaron el año pasado, pero el doble se ha inscrito para la convención de este año, que se celebrará la próxima semana en Baltimore, dijo Kelly Smith, portavoz de la asociación.

La industria funeraria estadounidense obtiene decenas de miles de millones de dólares, tal vez tanto como $ 100 mil millones, cada año, dijo Smith. Dados esos números y la relativa escasez de negocios de comercio electrónico relacionados con funerales, algunos analistas financieros dicen que la industria tiene un enorme potencial de crecimiento en Internet.

'Cuando se vuelve tan grande, es una obviedad, puede suceder', dijo Tim Clark, analista senior de Jupiter Communications, una empresa con sede en Nueva York que realiza un seguimiento de los negocios de Internet. 'No es ninguna sorpresa que las funerarias estén en línea'.

Aún así, muchos en la industria no están precisamente clamando por entrar en el comercio en línea. El negocio funerario se ha regido durante mucho tiempo por una tradición de conservadurismo, como corresponde a un oficio que se ocupa de uno de los rituales humanos más antiguos. Aunque las grandes corporaciones han comprado muchas funerarias en las últimas décadas, la mayoría de estas empresas siguen siendo tiendas familiares independientes.

Muchos directores de funerarias ni siquiera tienen máquinas de fax. Una encuesta informal reciente realizada por la asociación de directores de funerarias mostró que más del 60 por ciento de sus 13.500 miembros no usaban el correo electrónico. La mayoría de los directores de funerarias son de mediana edad o mayores y, como dijo Nancy Keil, directora de Messinger, son 'gente sensiblera'.

La gente de la industria también se pregunta si incluso los consumidores de Internet más acérrimos se conectarán en línea para llamar a las puertas de las funerarias. Para muchas personas, puede que no parezca correcto incorporar alta tecnología en un evento tan personal y solemne.

'Lo que aún no sabemos es cómo van a integrar la computadora en sus rituales funerarios los baby boomers más jóvenes y las personas criadas en la generación de las computadoras', dijo Smith. '¿La computadora va a desempeñar un papel importante, como en la transmisión por Internet, o existe la sensación de que un funeral es un evento demasiado personal e individual para la informatización?'

Tales pensamientos no disuadieron a Mary Ann Turner cuando decidió transmitir el funeral de su madre, la Sra. Pingree, a través de la Web. Cuando la Sra. Pingree sucumbió al cáncer en Phoenix, a la Sra. Turner le preocupaba que el funeral pudiera causar dificultades a los miembros de la familia que tenían que viajar.

Entonces, cuando la funeraria Messinger le dijo a la Sra. Turner que podía transmitir el funeral gratis por Internet, aprovechó la oportunidad. 'Se encendió una luz', dijo.

El 6 de julio, más de 50 de los amigos y parientes de la Sra. Pingree en todo el oeste de Estados Unidos iniciaron sesión en el sitio web del depósito de cadáveres. Escribieron una contraseña y el funeral se desarrolló en video.

'Debido a que la gente es tan pasajera en estos días y tan dispersa, pensamos que esto estaba haciendo el mundo un poco más pequeño', dijo Keil. '' Si me hubieras preguntado sobre esto hace tres años, te habría dicho que no. Parece tan lejano y el servicio fúnebre parece tan personal. Pero es una de las cosas más emocionantes que le han pasado a los funerales ''.

Pero la idea de ver los últimos ritos de un ser querido en RealPlayer puede dejar fríos a algunos dolientes. Desde que Messinger realizó su primera transmisión por Internet el año pasado, solo otras siete familias han aceptado la oferta de la funeraria. Y dada la tecnología embrionaria de Webcast de hoy y las velocidades del módem, las imágenes a veces se congelan o se mueven.

El Crematorio Paradise Memorial, dirigido por Messinger, también ofrece a las familias la opción de ver una cremación en Internet. La familia puede presenciar cómo el cuerpo (en una caja de combustible) es enviado por una cinta transportadora a la retorta, donde, una vez que se cierran las puertas, el cadáver se convertirá en cenizas. La Cremation-Cam montada en la pared se instaló porque muchos clientes potenciales habían escuchado historias de terror sobre crematorios donde se incineraría el cadáver equivocado o donde las personas serían incineradas junto con los animales.

Otras empresas funerarias están buscando vender mercadería en línea. Un estudio independiente encargado recientemente por la asociación de la industria mostró que el 1 por ciento de las 1,000 personas encuestadas había comprado productos funerarios a través de Internet. A pesar de ese pequeño número, algunos proveedores independientes de ataúdes y urnas están adoptando Internet como una forma de llegar a los clientes que, de otro modo, podrían comprar esos artículos en las funerarias. Muchos de los empresarios en línea dicen que pueden rebajar los precios de modelos comparables en las funerarias. Se estima que cada año se venden dos millones de ataúdes en los Estados Unidos.

Es de suponer que un comprador en línea puede evitar las tácticas de venta agresivas que utilizan algunas funerarias. Algunas personas incluso imprimen listas de precios que se encuentran en Internet y las utilizan para negociar con los directores de funerarias locales. Una ley federal requiere que las funerarias atiendan a los clientes incluso si han comprado ataúdes en otro lugar.

Alex Frost, el propietario de WebCaskets.com, dijo que vendía de 40 a 50 ataúdes por mes. Su sitio, que se encuentra en webcaskets.com y se administra desde Newport Beach, California, anuncia más de 400 modelos.

Van desde un ataúd cubierto de tela por $ 560 hasta un modelo de bronce que pesa solo tres libras y cuesta más de $ 6.400. En algún lugar intermedio hay un modelo de madera rojiza llamado Buckingham, que se convirtió en un éxito de ventas reciente en el sitio. Al igual que Amazon.com y otras empresas de comercio electrónico, el negocio de Frost tiene un almacén para almacenar sus modelos más populares.

'Hasta cierto punto, siempre habrá una parte de la población que hará esto cara a cara', dijo Frost. “Pero lo que hemos aprendido es que no hay mucha gente que se sienta cómoda comprando durante el funeral. Cuando alguien muere, no quieres ir a las funerarias comparando precios ''.

La mayoría de las personas que compran ataúdes en línea lo hacen cuando un miembro de la familia acaba de morir o está a punto de morir, dijo Frost.

Algunos sitios web de funerales también manejan transacciones de empresa a empresa. Por lo general, se trata de ventas entre directores de funerarias y proveedores de equipo funerario. HeavenlyDoor.com, por ejemplo, está tratando de establecerse como una cámara de compensación para todos los asuntos relacionados con el funeral. El sitio ofrece una variedad de servicios, como enlaces a obituarios de periódicos (heavenlydoor.com).

El sitio web cobra a las funerarias alrededor de $ 250 por año por la creación de una página de inicio que está vinculada a Heavenlydoor.com y que los consumidores y otras empresas pueden ver. Aproximadamente 400 hogares se han inscrito, aunque menos de una cuarta parte han creado páginas de inicio hasta ahora. (Un administrador de base de datos dijo que había sido difícil obtener información de diseño de los directores de funerarias porque muchos de ellos todavía desconfían de Internet). Este otoño, HeavenlyDoor.com planea abrir un mercado en línea donde los directores de funerarias y los proveedores podrán hacerlo. negocio; el sitio web cobrará una comisión por cada transacción.

'Digamos que hay una persona que pesa 500 libras y muere', dijo Andrew Weissberg, consultor de marketing de la empresa. '' No hay muchos fabricantes de ataúdes que los hagan para personas gordas. Pero un proveedor puede negociar a través de nuestro sitio ''.

HeavenlyDoor.com planea poner a disposición a través de su sitio web una gama completa de equipos funerarios, como fluidos de embalsamamiento, montacargas y coches fúnebres. Pero los familiares o amigos de alguien que haya fallecido no podrán pedir artículos como ataúdes directamente a los vendedores. Tendrán que realizar las compras a través de funerarias.

Aún así, los consumidores pueden ingresar a Heavenly Store en línea y navegar a través de tarjetas conmemorativas, rosarios, flores y libros de apoyo al duelo. La compañía también está tratando de establecer un sistema de planificación funeraria, algo que muchos expertos de la industria consideran que tiene un gran potencial de crecimiento. El servicio de HeavenlyDoor.com permitiría a las personas planificar sus propios funerales navegando por los sitios web de las funerarias y llenando formularios electrónicos que especifican asuntos como la selección de ataúdes y las elecciones del clero.

Pero la mayoría de los sitios web relacionados con funerales se apegan por ahora a modelos comerciales simples. Muchos de estos se refieren a obituarios o memoriales en línea. Los testamentos escritos suelen ser breves, pero a veces pueden seguir y seguir, aprovechando el número infinito de páginas de Internet. Algunos sitios también permiten que las personas publiquen fotografías o fragmentos de audio.

LifeFiles.com, con sede en Fort Lauderdale, Florida, está probando dos piezas de software de obituarios en línea que planea vender a través de funerarias (www.lifefiles.com). El primero, llamado Remembrance Registry, tiene un precio tentativo de 195 dólares; permitirá a los dolientes instalar sitios web en el servidor de LifeFiles.com durante seis meses. Cada familia puede publicar un obituario, mostrar información del servicio funerario y crear un libro de visitas donde los visitantes pueden dejar mensajes de hasta 350 palabras.

La segunda pieza de software es una versión glorificada del registro, llamada Lifelegacy. Por un precio tentativo de $ 295, la familia puede crear un monumento en Internet a largo plazo para el difunto. Permanece en el servidor durante dos años y luego se puede renovar por $ 29.95 por mes.

El software solicita a los miembros de la familia que escriban perfiles de sus parientes fallecidos, ayudándolos con preguntas destinadas a sacar recuerdos. 'Tuvimos que diseñar algo que funcionara tanto para un plomero como para un poeta', dijo Bert Oliver, vicepresidente senior de la empresa.

Los visitantes del sitio web conmemorativo pueden publicar fotografías y escribir sus propios testamentos sobre la persona fallecida.

'Nos dijeron que el alivio del dolor número uno para los humanos es escribir', dijo Oliver. ''No. 2 está hablando, pero luego necesitas un buen oyente ''.

Pero al igual que todas las demás empresas de Internet relacionadas con la industria funeraria, los obituarios en línea son un fenómeno relativamente joven. No se sabe hasta qué punto la gente aceptará esta alquimia de la tecnología digital, el duelo y el recuerdo. En teoría, un memorial virtual tiene el potencial de durar más que algo tan transitorio como un obituario de un periódico o una flor dejada en una tumba. Pero, de nuevo, incluso una creación así está sujeta al funcionamiento caprichoso de la memoria humana.