Volando el 'Big Iron', no se necesita experiencia



Reduciendo la velocidad aerodinámica del elegante avión a 134 nudos para el aterrizaje, moví el yugo hacia adelante y esperé. De repente, saliendo de nubes espesas y amenazadoras a 200 pies, las llamativas pero bienvenidas luces de entrada de la Pista 01 en el Aeropuerto Nacional Ronald Reagan en Washington señalaron a casa. Siguió el dulce chirrido de los neumáticos aterrizando, y se registró otro vuelo, y otra noche normal.



Común para los pilotos profesionales, tal vez, pero para mí, un piloto privado que todavía está aprendiendo en aviones monomotores y un veterano de los programas de simulación de vuelo de escritorio, fue un vuelo que cambió para siempre mi noción de volar. Estaba jugando al videojuego definitivo, el simulador de Boeing 757 en el centro de vuelos de alto vuelo de United Airlines en Denver.

United comenzó a ofrecer tiempo de práctica en el centro en el otoño de 1996, en parte para ayudar a sufragar el costo de su flota de 30 simuladores muy costosos, que son utilizados por tripulaciones de vuelo de todo el mundo.



La empresa no tenía la intención de ofrecer un curso de formación para aspirantes a profesionales. No es necesario tener una licencia de piloto, ni siquiera una licencia de conducir, para usar el simulador, simplemente ser 'un adulto sin discapacidad y al menos 18 años', según un folleto de United. También debe poder pagar el alto precio, que va desde $ 950 por una hora en un simulador de Airbus A320 hasta $ 1,550 por el Boeing 777 (hay paquetes más caros disponibles por hasta dos horas en el simulador).

La experiencia es probablemente lo más cercano que los pilotos aficionados como yo llegarán a volar 'el gran hierro', grandes aviones de pasajeros multimotor. Estos sofisticados simuladores duplican más de 150 procedimientos irregulares y de emergencia para cosas como cizalladura del viento y nieve, fallas de motores y colapsos del tren de aterrizaje. Probablemente, la única parte del vuelo que el simulador no puede replicar es la caída. Cuando bloquea un simulador, y eso sucede con bastante frecuencia, la pantalla simplemente se vuelve roja.



Susan M. Davis, propietaria de una imprenta en California, compró tiempo en el simulador 747 para su padre de 76 años, Richard, como regalo. Había sido piloto de caza P-51 durante la Segunda Guerra Mundial. La Sra. Davis ni siquiera vuela en una PC doméstica. 'Voló, aterrizó', dijo cuando terminaron sus vuelos. ''Me estrellé.''

Desde el momento en que puse un pie en el puente de metal que cruza una división de 20 pies de ancho entre '' tierra '' y una caja grande, blanca y sin ventanas montada en una enorme plataforma vibradora que alberga el simulador, algo dentro del cerebro de mi piloto dijo: ' Esto es real ''. Y una vez dentro de la cabina con la puerta cerrada, me di cuenta, por supuesto, de que era una cabina real, hasta los dos asientos que viajan sobre rieles en el piso en forma de L.

'' La experiencia es tan real '', dijo el segundo oficial Dan Tiedemann, un piloto junior de United. 'He visto a personas en múltiples situaciones de emergencia actuar como si se hubieran olvidado de que es un simulador, es tan real'. Y, agregó con un toque de humor macabro, 'el instructor está en la parte de atrás, riendo'. '

Para mi vuelo, llevé a mi propio copiloto, Andy Smith, un amigo que también es piloto privado. Decidimos comenzar desde la Pista 01, la pista principal norte-sur del Aeropuerto Reagan para trabajar en nuestras habilidades de despegue y aterrizaje. El instructor de nuestro vuelo fue John Ackerman, de 31 años, que anteriormente había volado aviones Harrier en los Marines. (¿Recuerda el avión que Arnold Schwarzenegger voló en la película 'True Lies'?) El Sr. Ackerman ahora entrena a pilotos en los modelos 757 y 767 de Boeing.

Primero fui copiloto y John, de pie detrás de la silla del piloto, me llevó pacientemente a través del simulacro. Encendí un interruptor en la consola de techo y moví un interruptor de palanca hacia adelante en la consola principal, luego escuché mientras la turbina se enroscaba y puse la válvula de combustible en `` encendido ''. Con eso, acababa de encender dos de los aviones más potentes motores fabricados.

Andy luego tomó su turno en los controles, conduciendo el avión a lo largo de las luces azules de la calle de rodaje mientras nos preparábamos para despegar. El simulador estaba configurado para la noche, un entorno más desafiante que aumentó drásticamente nuestra sensación de volar un 757 real. 'Taxi a la posición y espera', llegaron las instrucciones grabadas desde la torre. John nos hizo alinearnos, luego revisó los procedimientos de despegue, usando el mismo pequeño cuaderno que usan las tripulaciones de vuelo para las listas de verificación. Los flaps se colocaron con una palanca en mi costado, y John le dijo a Andy qué velocidades del aire debía buscar: 'En nuestra configuración, V1 es de 137 nudos y giraremos el morro a 140 nudos'. A medida que ascienda a 3.000 pies, nuestro espacio libre inicial, los flaps se retraerán a 188 nudos y luego recortaremos para el crucero ''.

Cuando fue mi turno de intentar un despegue, me esperaba una agradable sorpresa. Siempre me había preguntado cómo se dirigían los grandes aviones en tierra. El Cessna Skyhawk que vuelo utiliza principalmente una combinación de potencia y un timón controlado por los pies del piloto. Me preparó bien.

'Mantienes la línea central mejor que algunos de mis estudiantes', dijo John, mientras el avión avanzaba retumbando a 80 nudos.

Después de un fuerte ascenso, giramos el avión en rumbo noroeste, el Monumento a Washington a nuestra derecha y la P-56, el área prohibida alrededor de la Casa Blanca, que se avecina. Manteniéndonos alejados del espacio aéreo del aeropuerto de Dulles hacia el oeste, comenzamos un giro circular. Desde un punto al sur de Mount Vernon, la casa de George Washington en el río Potomac, John, actuando como la torre, nos guió hacia un aterrizaje de instrumentos en la Pista 01, observando nuestra velocidad y posición en la pantalla del director de vuelo electrónico.

Si bien los programas de vuelo como Flight Simulator no se pueden comparar con la sensación de estar sentado dentro de la cabina de United, la vista del suelo desde el simulador coincide. La capacidad del programa para imitar el cabeceo y la guiñada del vuelo real es asombrosa, tan real que cuando desafiamos una aproximación al Aeropuerto Internacional de San Francisco en el simulador de United, todo se sintió muy familiar. 'Oye', le dije a Andy, 'hemos hecho esto antes'.

Pero ahí es donde terminó la comparación con los videojuegos. Para mí, ahora se han ido las alegrías inocentes, aunque estridentes, de los juegos de lucha arcade. Proporcionan muy pocas emociones. Y Flight Simulator, amigo constante de miles de Walter Mittys de escritorio: eres bueno pero un poco demasiado dócil. El simulador de United ha arruinado esos simples placeres.

El vuelo nocturno a casa desde Denver simplemente no parecía lo mismo. Sentado en mi asiento, mientras las farolas y los edificios pasaban por debajo, supe que nos dirigíamos a la Pista 36 en Dulles. Pero en mi mente, estaba persuadiendo al elegante jet a 134 nudos y empujando el yugo.