CÓMO FUNCIONA; La televisión por satélite difunde sus señales por el paisaje



El negocio de la televisión por satélite debe al menos una parte de su éxito a una conexión con la comida favorita de Estados Unidos.



Hace una década, cuando 'digital' significaba poco para la mayoría de la gente, DirecTV lanzó el primer servicio satelital de alta potencia del país que usaba los unos y los ceros del código digital para transmitir señales de televisión. A diferencia del servicio analógico proporcionado por las empresas de cable, la tecnología digital siempre puede producir canales nítidos y sin fantasmas.

Pero lo que selló el trato para muchos consumidores fue que todo lo que necesitaban para obtener señales tan claras como el cristal era un receptor y una pequeña antena parabólica del tamaño, se decía a menudo, de una pizza. Antes de DirecTV, los consumidores interesados ​​en la televisión por satélite necesitaban instalar un plato del tamaño de un pequeño trampolín para captar las señales de menor potencia que estaban disponibles en ese momento.



En 10 años, esos platos del tamaño de una pizza han brotado en los hogares de todo el país. La televisión por satélite tiene ahora 23 millones de suscriptores, o alrededor del 22 por ciento de los hogares estadounidenses. Los principales competidores, DirecTV y Dish Network, tienen más clientes combinados que los 21,5 millones de suscriptores de Comcast, el proveedor de cable más grande del país. Sin embargo, la industria del cable en su conjunto, con 73,7 millones de suscriptores, aún eclipsa al satélite.

El éxito de la tecnología estaba lejos de estar asegurado cuando se comercializó por primera vez en 1994. Las compañías de satélite tenían prohibido ofrecer a la mayoría de los clientes canales de transmisión local. Y los equipos de recepción por satélite cuestan cientos de dólares. Los suscriptores de cable, por el contrario, no necesitaban equipo adicional o podían alquilar una caja convertidora por unos pocos dólares al mes.



Además del paquete típico de canales que se encuentran en la televisión por cable, como CNN, Discovery, HBO y Showtime, DirecTV se hizo un hueco con un paquete que ofrecía a los suscriptores prácticamente todos los domingos N.F.L. juego. Su competidor satelital, Dish Network, especializado en programación internacional; ahora ofrece programas en 17 idiomas, así como los mismos canales estándar disponibles de su competidor. Y años antes de que la industria del cable tuviera la tecnología digital para hacerlo, ambos servicios satelitales presentaban decenas de canales de audio temáticos.

La televisión por satélite se rompió en 1999, cuando el Congreso aprobó la Ley de mejora del visor doméstico por satélite, dando permiso a la industria para ofrecer canales de transmisión locales, nivelando el campo de juego con el cable. Hasta entonces, para obtener canales locales, un suscriptor de televisión por satélite también tenía que suscribirse a la televisión por cable u obtener los canales a la antigua, utilizando una antena.

Para las empresas de satélite, ofrecer canales locales significó un cambio en la tecnología de transmisión por satélite. Las señales principales de los satélites de televisión se envían en un haz amplio para cubrir la mayor parte del país posible. Pero para proporcionar canales locales a mercados específicos, las empresas utilizan satélites de haz puntual que pueden enfocar una señal para cubrir un área relativamente pequeña. Los satélites de haz puntual a menudo son utilizados por compañías de satélites internacionales cuando tienen que transmitir señales a un país sin traspasar fronteras.

En respuesta a la oferta de canales más amplia de las empresas de satélite, el cable ha comenzado a instalar tecnología digital para ofrecer más canales, mejor recepción y servicios bidireccionales como video a pedido y acceso a Internet de banda ancha.

Como tecnología unidireccional, el satélite no puede igualar fácilmente estos servicios. En cambio, ha forjado alianzas con proveedores de telefonía local para permitir que los clientes paguen los servicios de televisión por satélite, teléfono e Internet con una sola factura. Y ha impulsado los beneficios de las grabadoras de video personales similares a TiVo, o PVR.

'Creemos que PVR es un producto mejor que el video a pedido', dijo Bob Marsocci, portavoz de DirecTV. 'El video a pedido es principalmente para películas, mientras que un PVR brinda más control sobre todo tipo de programación'.

Tanto el cable como el satélite han adoptado la televisión de alta definición. Y HDTV ha provocado que la batalla por los canales locales se intensifique una vez más. El mes pasado, DirecTV anunció que lanzará cuatro nuevos satélites, con los dos primeros operativos en 2005, para transmitir 1.500 canales locales de transmisión de HDTV.

La televisión de alta definición es también la razón de ser de VOOM, el servicio satelital más nuevo, propiedad del operador de cable de Nueva York Cablevision Systems. Pero una cosa que VOOM no ofrece son los canales de transmisión local transmitidos desde su satélite. En un retroceso a los primeros días de la televisión por satélite, los suscriptores solo pueden obtenerlos mediante el uso de una antena separada o mediante la televisión por cable.