La nueva generación tecnológica de Japón



En un salón de citas de nueva creación en Tokio, Shingo Hiranuma, un ex ingeniero de Toshiba, presentó su aplicación de mapas Sanpo.

TOKIO - Todos los miércoles, un bar en el centro de Tokio organiza un evento inusual de citas rápidas. Hay bebidas y muchas miradas tímidas. Pero los jóvenes del bar no están aquí para el romance.



Quiero conocer gente de ideas afines, básicamente, gente que tiene acceso a Internet, dijo Shingo Hiranuma, de 29 años, un ex ingeniero de teléfonos inteligentes de Toshiba que recientemente presentó una nueva aplicación de mapas, Sanpo. Y no me conformaré con cualquiera.

A medida que los gigantes tecnológicos de Japón como Sony y Panasonic continúan flaqueando, una nueva generación de emprendedores tecnológicos japoneses está avanzando. Si bien sus números son pequeños en comparación con los de Estados Unidos, están recurriendo a un grupo de incubadoras de empresas emergentes e incluso al financiamiento de Silicon Valley. Y así llamado salones de citas de puesta en marcha , como el bar en el centro de Tokio, están ayudando a emparejar a posibles colaboradores.



Hay mucha incertidumbre en Japón en este momento, y eso ha hecho que los jóvenes japoneses estén más dispuestos a correr riesgos y probar nuevas ideas, dijo Hiro Maeda, de 26 años.

El Sr. Maeda fue a la universidad en la Universidad de Bucknell en Pensilvania y trabajó en varias empresas emergentes en los Estados Unidos antes de regresar a Japón para crear Open Network Lab, una incubadora con sede en Tokio.



Laboratorio de red abierta ha financiado cinco rondas de nuevas empresas desde su inicio en 2010. El Sr. Maeda dijo que recibió cerca de 100 solicitudes durante su última ronda de este año, más del doble que el año anterior. El laboratorio proporciona fondos iniciales, espacio de oficina y tutoría.

Japón necesita urgentemente una infusión de sangre empresarial. Con su economía lenta y su población encaneciendo, el país cayó al No. 25 en la clasificación más reciente de innovación global por las Naciones Unidas, cayendo fuera del top 20 por primera vez desde que comenzó la encuesta en 2007.

Y se ha vuelto cada vez más claro que no se puede contar con las grandes empresas de electrónica del país para impulsar la innovación. Los principales gigantes tecnológicos de Japón en productos desde televisores hasta teléfonos inteligentes, su competitividad minada por un yen fuerte, están acumulando enormes pérdidas y siendo superados por rivales extranjeros más ágiles y más baratos.

Más que nunca, muchas innovaciones parecen incrementales o simplemente extrañas. Una lavadora en red de 4.500 dólares lanzada por Panasonic en agosto que se puede operar de forma remota a través de un teléfono inteligente fue recibida con burla en la blogósfera japonesa. ¿Panasonic ha perdido el rumbo? preguntó un bloguero.

Aún así, los emprendedores tecnológicos de Japón tienen mucho que superar si esperan tener éxito donde los gigantes de la línea principal no lo han logrado.

La sociedad japonesa sigue venerando la lealtad a la empresa de por vida, al tiempo que penaliza la toma de riesgos y el fracaso. El gobierno ha creado una engorrosa red de regulaciones que obstaculiza a los nuevos participantes. Y la asunción de riesgos está ausente no solo entre los posibles empresarios, sino también entre los inversores, que todavía prefieren apuntalar empresas antiguas en lugar de fomentar nuevas.

Ya sea que se trate de impulsar la innovación o crear nuevos empleos, está claro que Japón necesita probar algo nuevo, dijo Taizo Son, quien ayudó a iniciar Yahoo Japan con su hermano, Masayoshi Son, en 1996, y ahora dirige el fondo de capital de riesgo. Movida Japan . Pero las probabilidades siguen estando en contra de las personas que se atreven a intentarlo.

Según el Venture Enterprise Center con sede en Tokio, el valor de las inversiones de sus aproximadamente 50 miembros del fondo de capital de riesgo aumentó a 24.600 millones de yenes (316 millones de dólares) en 2011, un 35 por ciento más que el año anterior. Pero esa fue una pequeña fracción de los $ 12,6 mil millones en fondos de riesgo recaudados por las empresas de Silicon Valley ese año, según Ernst & Young.

La proporción de la población activa involucrada en el espíritu empresarial en Japón, según la medición de un portal de empresas emergentes, InternationalEntrepreneurship.com, se situó en el 3,3 por ciento en 2010, una de las tasas más bajas del mundo industrializado. En los Estados Unidos, el número equivalente fue del 7,6 por ciento.

Satoshi Sugie, Junpei Naito, Muneaki Fukuoka e Hiroshi Kurita se encuentran entre los que lo están intentando. Todos dejaron trabajos cómodos, en Nissan, Sony, Olympus y la agencia de publicidad más grande de Japón, Dentsu, para trabajar. Whill , un dispositivo que se sujeta a las sillas de ruedas para convertirlas en vehículos eléctricos.

Es una gran apuesta para los fundadores. Debido a que no pudieron conseguir grandes inversores, los 6 millones de yenes destinados al desarrollo de un prototipo provinieron de sus ahorros. Después de que fue invitado a exhibir el prototipo en el Salón del Automóvil de Tokio el año pasado, la puesta en marcha se vio inundada de consultas de Japón, Europa y Estados Unidos, dice la compañía. La puesta en marcha se está preparando para anunciar un nuevo modelo la próxima semana.

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Crédito...Kosuke Okahara para The New York Times

En Whill, nos movemos a una velocidad muy diferente a la de Sony, dijo Naito, a quien se le ocurrió la idea de Whill antes de dejar su trabajo este año como ingeniero de productos de Sony. Avanzamos mucho más rápido y eso lo disfruto.

Makoto Fukuyama, 27, y Kota Uemura, 25, ex empleados de Google que comenzaron Almuerzo social en octubre, también ha habido un aumento del interés entre los usuarios.

La aplicación basada en Facebook de Social Lunch ayuda a los jóvenes profesionales a organizar almuerzos de negocios informales para expandir sus redes sociales. La puesta en marcha tiene ahora 60.000 usuarios y agrega 10.000 más al mes. Este año ganó 32 millones de yenes de capital inicial de un nuevo fondo de puesta en marcha iniciado por KDDI, la segunda empresa de telecomunicaciones más grande de Japón, pero descubrió que pocos inversores en Japón están dispuestos a ofrecer cantidades mayores.

Parte del problema es que todavía no hay un historial real de adquisiciones de empresas emergentes en Japón, lo que significa que la única forma en que los emprendedores tecnológicos pueden sacar provecho de una inversión es a través de una oferta pública inicial, un objetivo elevado para la mayoría de las empresas. (Once empresas de tecnología gestionaron una oferta pública inicial el año pasado).

Debido a que los inversores japoneses no tienen grandes expectativas de una salida exitosa, invierten mucho menos que sus contrapartes de Silicon Valley, lo que lleva a que menos empresas tengan éxito, un círculo vicioso que frena el espíritu empresarial.

La financiación inicial ha crecido en Japón, pero estamos hablando de cantidades muy pequeñas, dijo Fukuyama. Los empresarios todavía son vistos como vagabundos sin nada mejor que hacer.

Pero el creciente goteo de japoneses mayores y más experimentados que están dejando sus trabajos para comenzar sus propias empresas está ayudando a galvanizar la escena local de nuevas empresas, dijo Taku Harada. Sr. Harada corre PeaTiX, una puesta en marcha de gestión de eventos que permite a los usuarios configurar invitaciones a eventos y venta de entradas.

Harada, quien trabajó en Sony, Apple y Amazon antes de fundar PeaTiX en 2009, dice que se ha vuelto más fácil para él alejar el talento de las grandes empresas; la edad promedio en su puesta en marcha de 20 personas es muy superior a los 30, y todos los empleados tienen una amplia experiencia en el sector tecnológico.

Más historias de éxito podrían inspirar a más personas en puestos de responsabilidad en las corporaciones a dar el salto, dijo Harada. Aún así, muchos reclutas potenciales le dicen que el golpe a su reputación si fracasan es demasiado grande en Japón.

Si fallas, no tendrás muchas oportunidades después de eso, dijo Harada.

Las limitaciones de la escena de las empresas emergentes locales de Japón impulsaron Gengo , una empresa de traducción basada en la web, para buscar inversores y talentos más allá de las costas de Japón. Robert Laing, de 33 años, fundador y director ejecutivo de Gengo, tuvo la idea de crear una plataforma que vincule instantáneamente a los clientes que buscan traducciones con una red de traductores autónomos en todo el mundo.

Pero Gengo luchó por despegar. El Sr. Laing, un ciudadano británico, no se pagó nada durante un año, viviendo de sus ahorros. Su socio comercial, Matthew Romaine, que es en parte japonés, dormía en el piso del apartamento de sus padres en Tokio. Los propietarios no les arrendarían espacio de oficina sin años de declaraciones de la empresa.

Su ruptura se produjo a principios de 2010 cuando un inversor ángel estadounidense, Dave McClure, les dio financiación inicial y los conectó con otros inversores fuera de Japón. El principal inversor de Gengo es ahora Atomico, con sede en Londres, y un puñado de inversores no japoneses.

Incluso cuando Gengo ganó inversores y clientes, tuvo dificultades para encontrar personas dispuestas a unirse a su equipo. Recurrió a Craigslist, el boca a boca y los reclutadores para reunir lo que el Sr. Laing llama una tripulación internacional heterogénea, ahora de 30 personas y en crecimiento. Solo en el último año Gengo hizo grandes contrataciones en Japón; entre los que incorporó se encontraba Hiroto Tokusei, ex gerente de productos senior de Google.

Terminamos con extranjeros porque parecían ser los únicos dispuestos a unirse a una loca startup, dijo. Y debido a que hay tan pocas empresas emergentes en Tokio, no teníamos a nadie con quien discutir las cosas, para preguntarnos si estamos en el camino correcto.

Los salones semanales de citas para empresas emergentes, como el bar. Base de Nomad New aquí en el centro de Tokio, busque satisfacer tal necesidad. Mientras las bebidas fluían, el Sr. Hiranuma, el ex ingeniero de Toshiba, se movió por la habitación un miércoles reciente con su MacBook Air, lanzando su aplicación Sanpo.

Sanpo, que significa paseo en japonés, permite a los usuarios planificar rutas a destinos, como lo hace Google Maps, excepto que la aplicación sugiere desvíos a tiendas populares, restaurantes y otros lugares en el camino.

Ayuda a la gente a tomar desvíos divertidos y probar algo nuevo, dijo Hiranuma. Creo en probar cosas nuevas.