VISIONES: TECNOLOGÍA; Sprints tecnológicos, pero los usuarios marcan su propio ritmo



La TECNOLOGÍA puede dar un salto, pero la antropología se arrastra.



De todas las lecciones tecnológicas de los Estados Unidos del siglo XX, esa puede ofrecer la mejor orientación para las próximas décadas.

El siglo trajo innumerables maravillas técnicas. Enviar sonidos e imágenes a través de los continentes a través del aire y humanos a través del océano en máquinas más pesadas que el aire. Ajustar los núcleos de los átomos para iluminar o hacer explotar ciudades. Ir a la luna. En resumen, el siglo fue un problema de física extendido, con las variables de distancia, velocidad y masa en juego.



Sin embargo, a pesar de todos los avances y su efecto acumulativo en la vida cotidiana, la forma de vida de las personas no ha cambiado tan radicalmente como los profetas del promocionalismo de la Feria Mundial y la democracia jetsoniana nos hubieran hecho esperar. Es cierto que vivimos más. Las técnicas médicas permiten a las infértiles tener hijos. Los científicos pueden manipular genes para clonar una oveja. Pero no hay autos atómicos, mayordomos robóticos, mochilas jet, colonias lunares, cura universal para el cáncer. Y a pesar del valor de la computadora personal, la mitad de los hogares del país no tienen una 20 años después de su llegada.

La tecnología puede dar un salto, pero la antropología se arrastra. Quizás eso no debería sorprendernos. En nuestra sociedad capitalista, que premia la innovación y la empresa, las tecnologías continúan inventándose a un ritmo prolífico. Pero debido a que el nuestro es un capitalismo democrático, por lo general debe haber un consenso político o de mercado antes de que nosotros, el pueblo, adoptemos una forma fundamentalmente nueva de hacer las cosas.



Después de que los físicos del Proyecto Manhattan ayudaron a acelerar el final de la Segunda Guerra Mundial, hubo un impulso para crear una era civil de energía atómica en los Estados Unidos. Pero la resistencia pública creó tal reacción política y regulatoria que los reactores nucleares ahora juegan solo un papel marginal en la red eléctrica de la nación. Un debate público similar se desata ahora sobre los cultivos modificados genéticamente por temor a que desaten mutantes capaces de causar daños ambientales incalculables. Mientras los investigadores se apresuran a concluir el Proyecto Genoma Humano, un mapa de los 80.000 genes en cada célula humana, el lobby de la bioética está vigilando las oficinas en Washington.

Pero esta es una nación tan conflictiva incluso sobre el pensamiento científico generalmente aceptado que una encuesta de Gallup en junio pasado encontró que el 68 por ciento de todos los encuestados estaban de acuerdo en que las escuelas deberían enseñar el creacionismo como una alternativa a la evolución.

'Es parte del mito estadounidense de que, naturalmente, somos personas que retocan y aceptamos el cambio tecnológico', dijo Alex Roland, profesor de la Universidad de Duke que se especializa en historia de la tecnología. 'Pero no estamos completamente desprovistos de ludditismo de vez en cuando'.

Y a menudo, no es la regulación, la política o la religión, sino las fuerzas del mercado las que rechazan lo que promueven los tecnólogos, como descubrió hace unos años una empresa llamada Pointcast con su desafortunada '' tecnología de empuje ''. Inicialmente, los inversores abrazaron la idea. de enviar información a las pantallas de las computadoras a lo largo del día. Si deja la computadora inactiva durante unos minutos, los titulares o los precios de las acciones o los mapas meteorológicos aparecerán en su pantalla. Puede optar por prestar atención, o hacer clic en todo el lío con una molestia creciente.

La tecnología push era como un empleado de oficina ansioso que se esforzaba demasiado por causar una buena impresión. La tecnología dio un salto, pero la antropología no pudo soportar todas las interrupciones.

El saber hacer por sí solo nunca es suficiente. Antes de que una nueva tecnología se ponga de moda, normalmente pasa por al menos tres fases. Primero viene la invención básica, luego un período de refinamiento. Finalmente, deben surgir innovaciones que den a las personas un motivo y un medio para adoptar la tecnología. La radio de Guglielmo Marconi, inventada en 1895, no se convirtió en un fenómeno de masas hasta la década de 1920, después de que refinamientos como la amplificación electrónica e innovaciones como la programación de noticias y entretenimiento la hicieran apta para los salones.

'La última etapa, la innovación y hacerla comercializable, es importante y puede llevar mucho tiempo', señaló el profesor Roland.

Internet ha seguido obedientemente este arco. Inventado a finales de los 60 para permitir que ingenieros de armas, científicos y aseguradores del Pentágono intercambiaran archivos y mensajes, la red se desarrolló gradualmente durante algunas décadas. Pero la itinerancia por Internet se parecía a los primeros días de los viajes en automóvil: no había mapas de carreteras y ayudaba que un mecánico los acompañara.

Luego, a principios de los 90, apareció un software de red fácil de usar como el de America Online, que ayudó a los no mecánicos a descubrir la utilidad y el atractivo del correo electrónico. Luego vino la World Wide Web, una superposición de software que hizo que la Internet en general fuera más navegable, incluso si el mercado y las masas todavía están analizando sus usos potenciales.

La larga marcha de Internet desde la herramienta de investigación de la guerra fría hasta los medios de comunicación nacientes también ilustra la dificultad de predecir qué tecnologías serán ampliamente adoptadas. Para los videntes de la guerra fría, se suponía que era el espacio exterior, no el ciberespacio, lo que llevaría al público en vuelos de fantasía para el año 2000.

El carismático científico de cohetes Wernher von Braun participó en el programa de televisión 'Disneyland' en 1955 y proclamó: 'Creo que se podría construir y probar un cohete de pasajeros práctico en 10 años'. Incluso ayudó a diseñar un modelo de 80 pies. cohete que, cuando Disneyland abrió en California ese año, superó a los turistas en Tomorrowland.

Tal exageración ayudó a generar apoyo público para los $ 40 mil millones que el gobierno federal gastaría para llevar a un hombre a la luna en 1969. Pero la hipérbole en nombre de la tecnología financiera puede tener poca relación con lo que la gente quiere o necesita.

Tomando prestada la jerga de los emprendedores tecnológicos de hoy en día, los vuelos espaciales tripulados no han demostrado ser 'escalables'. Funcionó en pequeñas cantidades a un gran costo. Pero no se podría escalar al modelo de mercado masivo de gran volumen que la sociedad típicamente exige de sus innovaciones técnicas. Al menos no todavía.

La tecnología puede dispararse, pero la antropología todavía se mantiene en línea en Disneyland.